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Jean-Christophe Milhet

Gabelous (Terre et Mer)

Customs (land and sea)

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Depuis plus de deux siècles les douaniers ne collectent plus l'impôt sur le sel, la gabelle, mais leur surnom est resté. 
Les gabelous, dont l'administration dépend du ministère des finances, perçoivent les droits et taxes liés à l'entrée de marchandises sur le territoire et sont en charge d'autres missions de protection de l'économie nationale. Une autre facette de leurs activités, confiée aux « brigades », reste la protection des concitoyens au travers de missions de sécurité et de surveillance des frontières, sur terre comme sur mer.

A la suite des accords de Schengen et leur mise en place en 1995, la douane n'a cessé de se questionner sur son avenir et le nombre de fonctionnaires des douanes a diminué au rythme de la disparition de leurs postes et aubettes. S'ils étaient plus de 22 000 en 1993, ils sont près de 6 000 de moins aujourd'hui.
Pour autant, les transports et échanges internationaux se sont accrus à l'ouverture des frontières et la mission du douanier n'a fait qu'évoluer, les nouveaux flux, les évolutions géopolitiques ou sociales, voire l'évolution technologique ayant amené de nouveaux besoins, de nouvelles menaces. 

Le développement croissants de trafics criminels ou terroristes concerne aujourd'hui les gabelous plus qu'hier, des douaniers qui sont probablement les mieux à même de sécuriser les frontières, endiguer les flux de trafics finançant des organisations criminelles (armes, tabacs, stupéfiants...) comme le rappelle les arrestations de terroristes à Marseille et Modane en 2014 et 2015 ou encore la saisi record de 539kg de cocaïne au Perthus, le 14 Janvier dernier, estimé à une trentaine de millions d'euros.

Le travail photographique ci-après se focalise sur les brigades des douanes, le service actif chargé de la surveillance. Il a pour but de présenter diverses facettes du métier de gabelou aux abords d'une frontière dans le département qui possède le plus de spécificités en France (mer, montagne, autoroute, frontière aéroportuaire, frontière avec un pays tiers...). Ce travail fut commandé par le Centre International du Photojournalisme de Perpignan / Visa pour l'Image en 2017/2018.

For more than two centuries the customs officers no longer collect the tax on salt, the gabelle, but their nickname has remained. 
The gabelous, whose administration depends on the Ministry of Finance, collect duties and taxes related to the entry of goods into the territory and are in charge of other missions to protect the national economy. Another facet of their activities, entrusted to the "brigades", remains the protection of citizens through security and border surveillance missions, both on land and at sea.

Following the Schengen agreements and their establishment in 1995, customs has not stopped wondering about its future and the number of customs officials has decreased at the rate of the disappearance of their posts and hostels. While there were more than 22,000 in 1993, there are almost 6,000 fewer today.
However, international transport and trade have increased with the opening of borders and the customs officer's mission has only evolved, as new flows, geopolitical or social developments, and even technological developments have brought new needs and new threats. 

The growing development of criminal or terrorist trafficking today concerns the Gabonese more than yesterday, customs officers who are probably the best able to secure the borders and stem the flow of trafficking that finances criminal organisations (arms, tobacco, drugs, etc.), as we are reminded by the arrests of terrorists in Marseilles and Modane in 2014 and 2015 or the record seizure of 539 kg of cocaine in Perthus on 14 January, estimated at around thirty million euros.

The photographic work below focuses on the customs brigades, the active service in charge of surveillance. Its aim is to present various facets of the gabelou trade near a border in the department that has the most specificities in France (sea, mountains, motorway, airport border, border with a third country...). This work was commissioned by the International Centre of Photojournalism / Visa pour l'Image, in 2017/2018.